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Alcance de la contaminación del agua de las minas

La contaminación del agua de las minas es a menudo citado como una de las principales preocupaciones entre los grupos ecologistas interesados. En el pasado, las minas operaban sin las estrategias de gestión ambiental y tecnologías de control que son una práctica habitual entre las compañías mineras más grandes hoy en día. Por ejemplo, un estudio de la gestión de residuos mineros en California en 1992 encontró que las minas que habían comenzado las operaciones después de las nuevas regulaciones de eliminación de desechos de minas que se introdujeron en 1984 contaban con sistemas de contención de residuos satisfactorios, mientras que algunos estanques de relaves construidos antes de 1984 se filtraron inaceptablemente.

Aunque las minas reguladas han mejorado enormemente su desempeño ambiental, el uso de mercurio líquido en la minería informal o artesanal (ASM) sigue planteando una grave amenaza para la calidad del agua en algunas zonas del mundo. ASM produce aproximadamente el 20-30% del oro del mundo (500-800 toneladas por año). Por lo menos 650 a 1000 toneladas de mercurio se liberan en el medio ambiente cada año por ASM como resultado de malas prácticas de gestión, lo que representa alrededor de un tercio de todo el mercurio de causa humana en libertad. Otros problemas ambientales asociados con el ASM incluyen el vertido directo de residuos y efluentes en los ríos, represas de relaves mal construidas, el drenaje ácido de las zonas mineras, y el cierre de minas con ausente o inadecuada forma de mantenimiento. La vigilancia contra las violaciones del medio ambiente y el cumplimiento de las normas que combaten esas violaciones ha sido difícil debido a la falta de recursos y la naturaleza ampliamente dispersa e inaccesible de los ASM.

Fuentes: miningfacts.org

Imágenes: diario16.pe nuevamineria.com

El precio del oro es la esperanza

Sentado en el suelo de la cabaña de piedra de la familia, Sánchez pasa la mayor parte de sus días golpeando la roca en pedazos más pequeños, manteniendo los fragmentos con motas doradas en una taza de café azul. Rosamaria hace su preparación en un saco de arroz, salpicando un visitante con preguntas sobre la vida fuera de La Rinconada: “¿En el país de usted se mastica hojas de coca? ¿Es dueño de una alpaca?” Aunque sólo un niño de primer grado, se ha decidido que le gustaría ser un contador y vivir en los EE.UU. “Quiero irme lejos de aquí,” dice ella.

Rosamaria acompañan a su padre que lleva dos sacos de mineral, su pago la semana, hacia el pequeño molino que esta encima de su casa. Esto es parte de la rutina interminable, pero cada vez que Sánchez no puede olvidar la esperanza que esta vez le ha tocado el premio gordo. Por lo menos, se espera que haya suficiente oro para mantener a sus dos hijos en la escuela. “Quiero que estudien para que puedan salir de este lugar”, dice Sánchez, quien nunca terminó el séptimo grado.

Juntos, padre e hija miran el molinero realizar su arte antiguo. Usando sus manos, el hombre revuelve varios kilos de mercurio líquido en un molde de madera para separar el oro de la roca, el vertido de los desechos de mercurio contamina una corriente por debajo de la caseta. Diez metros aguas abajo una joven se está llenando una botella de plástico en el agua rancia. Pero dentro el molino todos los ojos se centran en la pequeña pepita plateada que produce el molinero: su exterior de mercurio recubierto esconde una cantidad desconocida de oro.

Guardando la pepita de oro en el bolsillo, Sánchez avanza lentamente por la cuesta rumbo una tienda de compra de oro. El comerciante, uno de varios cientos en la ciudad, quema el mercurio con un soplete, liberando el gas tóxico a través de un tubo de escape en el aire frío y delgado de la montaña. Mientras el comerciante trabaja, Sánchez se pasea la habitación, su gorra gris desgastado en la mano.

Después de diez minutos, un pequeño núcleo de oro emerge de la llama. Sánchez frunce el ceño. Pesa sólo 1.1 gramos, aproximadamente una trigésima parte de una onza. El mercader saca unos cuantos billetes y, con un encogimiento de hombros, las manos Sánchez toman una suma que, una vez que se descuenta la cuota del molinero, deja a la familia con menos de $20.

“Mejor suerte la próxima vez”, dice el comerciante.

Tal vez el próximo mes o el próximo, ganarse la vida viviendo en un altísimo glaciar, Sánchez sabe que la suerte es todo lo que siempre se puede esperar.

Imágenes: dj9frc12kq0lk.cloudfront.net samabbay.com cdn.c.photoshelter.com

El precio del oro, mercurio en la Rinconada

Pero los dioses seguramente no pueden ser felices con cómo se ha envenenado el ambiente de La Rinconada. La aguas negras y basura en las calles atestadas son molestias menores en comparación con las toneladas de mercurio liberados durante el proceso de separar el oro de la roca. En la minería de oro a pequeña escala, las estimaciones de la ONUDI, dos a cinco gramos de mercurio se liberan en el medio ambiente por cada gramo de oro se recuperó, una estadística asombrosa, dado que el envenenamiento por mercurio puede causar daños graves en el sistema nervioso y los órganos principales. Según los ambientalistas peruanos, el mercurio liberado en La Rinconada y la ciudad minera cercana de Ananea está contaminando ríos y lagos hasta la costa del lago Titicaca, a más de cien kilómetros de distancia.

Los residentes en los alrededores de La Rinconada sufren la peor parte de la destrucción. El padre de Rosamaria, Esteban Sánchez Mamani, ha trabajado aquí durante 20 años, a pesar de que rara vez entra en las minas en estos días debido a una enfermedad crónica que ha minado su energía y elevó su presión arterial. Sánchez no está seguro de lo que la dolencia es, su visita en solitario al médico no fue concluyente, pero que sospecha que se originó en el medio ambiente contaminado. “Sé que las minas han arrancado años lejos de mí”, dice Sánchez, cuyo espina encorvada le hace parecer décadas más viejo que sus 40 años. “Pero esta es la única vida que conocemos.”

imágenes: http://3.bp.blogspot.com/-E-APRbN1vkg/Ta04g-euhZI/AAAAAAAAByk/KfBU4U0PFoM/s1600/La+rinconada.jpg

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Elementos: Mercurio (Hg)

MercurioBautizado con el nombre del dios griego que perdió su trabajo cuando inventaron la omnipresencia, el mercurio, también es llamado azogue o hidrargirio, que significa plata líquida. Es un metal con peso atómico 80 y con una condición única: su punto de fusión es de -38.83 grados centígrados, que es menor a la temperatura ambiente, por lo que es líquido en un estado natural. Esta característica es bastante peculiar, ya que los elementos adyacentes en la tabla periódica, el oro y el talio, son sólidos. El único otro elemento líquido es el bromo, que no es un metal. Dada su configuración electromagnética, con seis electrones en su última capa orbital, es sumamente estable.

La minería de mercurio tuvo gran auge cuando se inventó el proceso de patio para amalgamar el oro y la plata, lo que lo mejoraba la extracción de estos metales preciosos. Sus gases son nocivos y lo hacen particularmente peligroso en su proceso; inhalado o en contacto con las mucosas o en el torrente sanguíneo, además de irritante, puede llegar a ser mortal. Existe mucha desinformación sobre las cantidades de mercurio encontradas en las vacunas o en los peces, que resultan inofensivas para el ser humano.

MercurioLos usos del mercurio son amplios y variados. Por sus propiedades líquidas se ha usado en un sin fin de ingeniosos aparatos, desde los comunes, como los termómetros caseros de bulbo, invento del físico Daniel Fahrenheit en 1714; hasta los más específicos, como los contactores de mercurio que cierran circuitos a base de gravedad y niveles.

Otra peculiaridad del mercurio es que no ofrece ninguna resistencia al paso de la electricidad cuando se encuentra a -40 grados centígrados. En la antiguedad se creía que podía curar malestares y el primer emperador de China murió a consecuencia de esta creencia.

Imágenes vía: pcdn.500px.neti53.tinypic.com

Vía: greaterlearning.orgcentros5.pntic.mec.esdartmouth.edu