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El salar de Atacama (P4)

Pero la industria del litio es todavía joven, aún en estado embrionario. China, que produce el 23% de carbonato de litio en el mundo recientemente comenzó la extracción de salmuera a bajo precio en un salar tibetano pero la mayoría de el litio de bajo costo se produce en Chile. Esta operación ya ha tenido un impacto. Cuando los ingresos de litio de SQM cayó un 10% en el primer trimestre de 2008, la compañía culpó a “la creciente presencia de los productores chinos.”

Para secar la salmuera se construyen enormes estanques recubiertos de plástico, dispuestos en cuadrículas, llenos de salmuera en varios estados de la evaporación. Los estanques inundados en la salmuera fresca están teñidas de un color turquesa brillante, mientras que otros, casi listos para la cosecha, son de un color amarillo alrededor de los bordes. Apenas se necesita ninguna intervención humana, el sol hace todo el trabajo. Después de la salmuera alcanza una concentración de litio de 6%, se bombea en camiones cisterna que luego es conducido a las plantas de procesamiento. Hay la solución se purifica y se seca hasta que todo lo que queda son cristales de carbonato de litio. Estos cristales son a continuación se granulan en el producto acabado codiciado por los fabricantes de baterías, un polvo blanco fino que se asemeja a el azúcar glass.

La energía solar mantiene los costos de este tipo de plantas como SQM a un estimado de 1260 dólares por tonelada de carbonato de litio. Esta misma tonelada se vende hasta $ 12.000.


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El salar de Atacama (P3)

Dado que la batería de un vehículo requiere un centenar de veces más carbonato de litio como su equivalente portátil, la revolución de carros verdes puede hacer del litio uno de los productos más estratégicos del planeta. La prisa es el de encontrar y desarrollar nuevas fuentes de energía y formas de hacer baterías con el, una carrera que cuenta con empresas mineras para explorar los más remotos rincones del globo, desde los desiertos de altura de Chile y Bolivia a la selva del norte de Tíbet. Los buscadores parecen inmutarse por la posibilidad de que los días de gloria del automóvil de litio puede ser interrumpida por el costo y la complejidad de las baterías de ion de litio. Ellos prefieren centrarse en cambio en las previsiones optimistas. Kevin McCarthy, un analista de mercancía química de Bank of America, considera que el potencial de crecimiento de las ventas anuales de carbonato de litio podrían crecer dos dígitos por lo menos hasta el 2013.

Tales predicciones optimistas a corto plazo han interesado a los inversionistas a invertir en compañías de extracción de litio como las que operan en Chile, que cuenta con la empresa minera minera que produce cerca de un tercio de carbonato de litio en el mundo y cuyos empleados trabajan el Salar de Atacama. En los últimos tres años, las acciones en bolsa de SQM han subido de $ 11 a $ 22. En los primeros seis meses de 2008 SQM reportó una ganancia de $ 191 millones, un aumento del 103% respecto al año anterior, con las ventas de un total de 787.000.000 dólares.

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El salar de Atacama (P2)

El más ligero de todos los metales, el litio, es el ingrediente clave de las baterías recargables que mantienen a los teléfonos celulares y computadoras portátiles zumbando. Chile es la Arabia Saudita del litio. De acuerdo con el Servicio Geológico de EE.UU., este único y antiguo lago contiene el 27% de la base de reservas en el mundo del ligero metal.

Hasta hace poco el litio era un producto de menor importancia, que se utiliza en pequeñas cantidades por los fabricantes de vidrio, la grasa y los medicamentos estabilizadores del ánimo. Sin embargo, la demanda se ha disparado en los últimos años, conforme los celulares se han convertido en productos básicos de la clase media. Entre 2003 y 2007, la industria de las baterías ha duplicado su consumo de carbonato de litio, el ingrediente más utilizado en los productos a base de litio.

La bonanza de litio puede estar apenas comenzando. Las baterías de litio son parte integral de los planes de la industria del automóvil para dejar de depender de los combustibles fósiles. El muy esperado Chevrolet Volt,un coche híbrido que fue programado para debutar en el 2010, usa una batería de iones de litio junto a un motor de gasolina de 1.4 litros. Mercedes lanzó una versión híbrida de su sedán Clase S en 2009 basada igualmente en la tecnología de iones de litio para producir el kilometraje superior. Nissan está trabajando con NEC a las baterías de iones de litio producir en masa para los híbridos, con la esperanza de batir a 65.000 por año. Pero el que más destaca sin duda es el Tesla, un auto nuevo y únicamente eléctrico que gano el premio de carro del año en 2013.

Vía: forbes.com

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El salar de Atacama. (P1)

La gasolina hizo del petróleo uno de los recursos más importantes del mundo. El carro eléctrico podría hacer lo mismo para las reservas mundiales de Litio, el tercer elemento de la tabla periódica.

A mil kilómetros al norte de Santiago Chile, se encuentra uno de los terrenos más extremos de todo el planeta, el Salar de Atacama. En este antiguo lecho de un lago que se secó hace milenios, se encuentra una de las condiciones más extremas de la tierra, la sequedad. Este es el punto más seco de toda la tierra, por lo que nada crece ahí, ya que en promedio cae menos de 30 milímetros de agua al año. La cordillera de los andes detiene cualquier humedad que provenga del mar, y su gran altitud se combinan para producir un lugar donde la exposición al sol por unos minutos es capaz de quemar la piel.

Los asentamientos humanos tienden a alejarse del Salar de Atacama, y nadie lo habitaría si no fuera por la preciosa salmuera que brota 40 metros por debajo de su superficie. La primera vez que se bombea fuera de la tierra, la salmuera se parece al lodo o a la nieve manchada de tierra, del tipo que se acumula en las aceras de cualquier ciudad después de una nevada seguida de una lluvia. Pero cuando se deja secar bajo el sol del desierto, el agua de la salmuera se evapora lentamente, dejando atrás una capa mineral amarillenta que podría ser fácilmente confundido con aceite de oliva.

Esta solución de grasa produce la sustancia que hace posible la vida moderna: el litio.

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Elementos: Litio (Li)

Arriba en la tabla periódica tenemos los elementos más ligeros, los que se forma de menor cantidad de materia. Todo está compuesto por átomos, y estos, a su vez, se componen de protones, neutrones y electrones, los que se creía, hasta hace poco, eran las partículas fundamentales que componen la materia. El primer elemento contiene solo un protón, el hidrógeno; el segundo contiene dos protones y dos neutrones, el helio. El tercero, formado por tres protones, es el litio. En su forma natural es un metal blando que se oxida rápidamente en presencia del aire o agua. Por está razón para almacenarse se cubre con una capa de aceite.

Se cree que debido a los pocos componentes que se necesitan para crear litio, éste se genera constantemente en el universo y también que se creó en pocas cantidades durante el big bang.

Batería de litioDada su alta reactividad, nunca se encuentra en la Tierra en su estado natural, siempre se encuentra en compuestos, principalmente, en rocas volcánicas y en sales como el salar de Uyuni en Bolivia, que contiene más de la mitad de las reservas mundiales. Otras reservas existen en Sudamérica, y aunque se han encontrado otras reservas en Afganistán, aún se desconoce su magnitud.

El litio forma un ion básico para la vida y se utiliza en medicinas para el tratamiento de enfermedades nerviosas y mentales. El hidróxido de litio se utiliza para generar oxígeno en naves espaciales y submarinos. Las baterías modernas de celulares son de ion de litio, ya que tienen un alto contenido energético, resistencia a la descarga y reducido peso.

Fotos vía: periodictable.commanoamanocadena10.com.ar

Vía: greatmining.comelementos.org.esmanoamanocadena10.com.ar