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El precio del oro es la esperanza

Sentado en el suelo de la cabaña de piedra de la familia, Sánchez pasa la mayor parte de sus días golpeando la roca en pedazos más pequeños, manteniendo los fragmentos con motas doradas en una taza de café azul. Rosamaria hace su preparación en un saco de arroz, salpicando un visitante con preguntas sobre la vida fuera de La Rinconada: “¿En el país de usted se mastica hojas de coca? ¿Es dueño de una alpaca?” Aunque sólo un niño de primer grado, se ha decidido que le gustaría ser un contador y vivir en los EE.UU. “Quiero irme lejos de aquí,” dice ella.

Rosamaria acompañan a su padre que lleva dos sacos de mineral, su pago la semana, hacia el pequeño molino que esta encima de su casa. Esto es parte de la rutina interminable, pero cada vez que Sánchez no puede olvidar la esperanza que esta vez le ha tocado el premio gordo. Por lo menos, se espera que haya suficiente oro para mantener a sus dos hijos en la escuela. “Quiero que estudien para que puedan salir de este lugar”, dice Sánchez, quien nunca terminó el séptimo grado.

Juntos, padre e hija miran el molinero realizar su arte antiguo. Usando sus manos, el hombre revuelve varios kilos de mercurio líquido en un molde de madera para separar el oro de la roca, el vertido de los desechos de mercurio contamina una corriente por debajo de la caseta. Diez metros aguas abajo una joven se está llenando una botella de plástico en el agua rancia. Pero dentro el molino todos los ojos se centran en la pequeña pepita plateada que produce el molinero: su exterior de mercurio recubierto esconde una cantidad desconocida de oro.

Guardando la pepita de oro en el bolsillo, Sánchez avanza lentamente por la cuesta rumbo una tienda de compra de oro. El comerciante, uno de varios cientos en la ciudad, quema el mercurio con un soplete, liberando el gas tóxico a través de un tubo de escape en el aire frío y delgado de la montaña. Mientras el comerciante trabaja, Sánchez se pasea la habitación, su gorra gris desgastado en la mano.

Después de diez minutos, un pequeño núcleo de oro emerge de la llama. Sánchez frunce el ceño. Pesa sólo 1.1 gramos, aproximadamente una trigésima parte de una onza. El mercader saca unos cuantos billetes y, con un encogimiento de hombros, las manos Sánchez toman una suma que, una vez que se descuenta la cuota del molinero, deja a la familia con menos de $20.

“Mejor suerte la próxima vez”, dice el comerciante.

Tal vez el próximo mes o el próximo, ganarse la vida viviendo en un altísimo glaciar, Sánchez sabe que la suerte es todo lo que siempre se puede esperar.

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El precio del oro, mercurio en la Rinconada

Pero los dioses seguramente no pueden ser felices con cómo se ha envenenado el ambiente de La Rinconada. La aguas negras y basura en las calles atestadas son molestias menores en comparación con las toneladas de mercurio liberados durante el proceso de separar el oro de la roca. En la minería de oro a pequeña escala, las estimaciones de la ONUDI, dos a cinco gramos de mercurio se liberan en el medio ambiente por cada gramo de oro se recuperó, una estadística asombrosa, dado que el envenenamiento por mercurio puede causar daños graves en el sistema nervioso y los órganos principales. Según los ambientalistas peruanos, el mercurio liberado en La Rinconada y la ciudad minera cercana de Ananea está contaminando ríos y lagos hasta la costa del lago Titicaca, a más de cien kilómetros de distancia.

Los residentes en los alrededores de La Rinconada sufren la peor parte de la destrucción. El padre de Rosamaria, Esteban Sánchez Mamani, ha trabajado aquí durante 20 años, a pesar de que rara vez entra en las minas en estos días debido a una enfermedad crónica que ha minado su energía y elevó su presión arterial. Sánchez no está seguro de lo que la dolencia es, su visita en solitario al médico no fue concluyente, pero que sospecha que se originó en el medio ambiente contaminado. “Sé que las minas han arrancado años lejos de mí”, dice Sánchez, cuyo espina encorvada le hace parecer décadas más viejo que sus 40 años. “Pero esta es la única vida que conocemos.”

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El precio del oro, La Rinconada

La lotería más implacable puede ser a la que los mineros y sus familias se enfrentan tratando de sobrevivir en un lugar tan peligroso y despojados. La esperanza de vida en La Rinconada, en Perú, es de apenas 50 años, 21 años menos que el promedio nacional. Además de ser la ciudad habitada con mayor altitud en el mundo, a más de 5000 metros sobre el nivel del mar, La Rinconada basa toda su economía en la mina de oro aledaña. El sistema de pago es muy cruel, ya que los mineros trabajan para la Corporación Ananea, que no les paga durante treinta días, y en el día treinta y uno les permite llevarse todo el mineral que puedan cargar. Que este mineral tenga oro o no es cosa de suerte.

Los accidentes mortales en estas minas son comunes, a menudo causados por explosivos crudos manejados por los mineros inexpertos o ebrios. Si la explosión no te mata, las emanaciones de monóxido de carbono pueden. Perú tiene leyes estrictas que rigen la seguridad en las minas, pero hay poca supervisión en La Rinconada. “De las empresas mineras, 200 aquí, sólo cinco ofrecen el conjunto completo de equipo de seguridad obligatorio”, dice Andrés Paniura Quispe, un ingeniero de seguridad que trabaja con una de las pocas empresas que mantiene altos estándares, pero todavía requieren que los mineros compren sus propios equipos.

Los mineros sobrellevan al toque de tambor de la muerte con un fatalismo reflexivo. El diciendo- “Al labor me voy, no sé si volveré”.  Una muerte en la mina, de hecho, se considera un buen augurio para los que se quedan. Los sacrificios humanos, practicados en los Andes durante siglos, todavía se consideran la forma más alta de ofrenda a la deidad de la montaña. De acuerdo con las creencias locales, el proceso químico mediante el cual la montaña absorbe un cerebro humano trae mineral de oro cerca de la superficie, por lo que es más fácil de extraer.

Fuentes: ngm.nationalgeographic.com

Imágenes: 4.bp.blogspot.com .albertgonzalez.net