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Oil sands

Si tienes una gran cantidad de arena o arcilla saturadas con altas concentraciones de petróleo tienes lo que en la industria minera se conoce como “Oil sands” también llamadas Tar sands. De este tipo de material se pueden extraer una mezcla aceitosa de la que después de refinar se extrae petróleo y sus derivados. El problema es que en su estado natural, el petróleo no se puede extraer y bombear del suelo, en lugar de eso se utiliza minería de cielo abierto para la extracción. El proceso de extracción de petróleo a partir de estas arenas es más complicado que en el de los pozos convencionales; ya que este proceso demanda dos partes, extracción y separación. Además, esta mezcla requiere que se mejore y se diluya, ya que es demasiado viscosa para ser bombeada. Normalmente este proceso se hace añadiendo hidrocarburos más ligeros a la mezcla.

Una gran parte de las reservas actuales de petróleo, se estima que alrededor de dos trillones de barriles, se encuentra en forma de oil sands aunque no todo es recuperable. De estas reservas, la mayor parte se encuentran en Canadá en la región de Alberta y en Venezuela, el resto en países del medio oriente.

Actualmente no sólo en Canadá y en Venezuela se extrae petróleo de esta manera a nivel industrial. Canadá produce alrededor de un millón de barriles de petróleo sintetico cada día, lo que representa cerca del 40% de la producción total del país. Sin embargo se prevé que este porcentaje aumente ya que se están expandiendo rápido los productores.

fuentes: ostseis.anl.gov/guide/tarsands/

imágenes: ostseis.anl.gov – ostseis.anl.gov

Diavik, una mina en medio de un lago

En una remota región de Canadá en el lago Lac du Gras se encuentra una isla y posiblemente una de las minas más difíciles de construir del mundo. Un agujero en una isla en medio de un lago. El diseño y la construcción de la mina Diavik es un increíble logro de la ingeniería contra una locación difícil, remota y con un clima prohibitivo, así como la osadía de excavar tanto cerca de un cuerpo tan grande de agua.

Esta mina sólo se podía planear si se aseguraba que las aguas del río podían mantenerse a raya para no arriesgar la inversión y los mineros ante una posible inundación. Para lograr esto se construyó un dique de 4 kilómetros de largo alrededor del pozo a cielo abierto.

Para hacerlo aún más impresionante, hay que tomar en cuenta las condiciones ambientales, ya que estamos en una de las regiones más remotas y desoladas del mundo, a sólo 200 kilómetros del círculo polar ártico, en medio de un lago de 60 kilómetros de largo, en una fría e inhóspita región del norte de Canadá.

Todo esto fue producido por los visionarios de Diavik Diamond mines y Dominion Diavik Limited Partnership para tener acceso a uno de los mayores depósitos in situ de diamantes. Descubierta en 1990, el sitio fue estudiado y se encontró viable para la extracción en 1995. Para el año 2003 la mina ya se había construido por completo en los 10 kilómetros cuadrados que utiliza actualmente y con una expectativa de vida útil de 16 a 22 años.

Fuentes: www.riotintodiamonds.com/

Imágenes: imgur.com

Canada y las tierras raras Pt. 2

Las tierras raras se utilizan principalmente para empresas de alta tecnología, como el Escandio para la industria aeroespacial, así como en usos de materiales radiactivos. El lantano por ejemplo se utiliza para las baterías de litio que se usan en todos los celulares y el Prometio para las pilas nucleares de satélites y sondas espaciales. Es por esto que es un negocio muy importante si se quiere ser tecnológicamente competitivo el tener acceso a esta clase de minerales a bajo costo.

Pero cuando China tomo control del mercado en lo que es casi un monopolio, el precio de estos minerales se disparó a la estratosfera. La cotizacion de algunos de estos materiales se disparó en 2008 a veinte veces su valor. Esto revivio el interés del sector minero en antiguos yacimientos no rentables que con estos cambios de valor se volvieron mucho más valiosos. Además de que se hicieron grandes descubrimientos en Canadá, Groenlandia, Madagascar y Malawi.

La empresa Molycorp’s (NYSE:MCP) que controla la mina de Mountain Pass la tiene casi completamente de vuelta en producción. y el año pasado Lynas Corp’s (ASX:LYC) abrió la mina de Mount Wed en Australia, así como una planta de producción en Malasia.

Con esto el valor de las TR ha descendido un 70% de su valor máximo en 2011. Por ejemplo, el más común y más barato de los elementos considerados tierras raras, el Cerio se cotiza hoy en día a $8.50, de su récord de $118 dólares en septiembre del 2011. En el 2008 su precio era de $4.56.

Imágenes: diarioelpopular.com – diarioelpopular.com

fuentes: miningfacts.org

Canada y las tierras raras PT.1

Durante la última década el mercado de las tierras raras, como se le conoce a 22 elementos químicos, lo ha controlado China principalmente. Pero con ayuda del gobierno federal Canadá planea meter a sus empresas de exploración al negocio. El parlamento recientemente publicó un nuevo estudio sobre la industria de las TR en ese país, y un nuevo grupo llamado “Canadian rare elements network” en colaboración con “Natural Resources Canadá” están trabajando para que el gobierno financie la investigación y el desarrollo de este tipo de explotación para el presupuesto del 2014.

La idea es asegurar la producción del 20% de estos minerales para el año 2018, lo que es una imponente meta, considerando que China controla el 90% del mercado actualmente. Las empresas interesadas en crear la primera mina de tierras raras en Canadá incluyen Rare Element Resources (TSE:RES), Avalon Rare Metals (TSE:AVL) y Quest Rare Minerals (TSX:QRM) mientras que Saskatoon-based Great Western Minerals (CVE:GWG) esta reconstruyendo una mina en el sur de áfrica con el apoyo de los chinos.

China no siempre ha tenido el monopolio de producción de TR, hasta el final de la década de los cuarentas, eran Brasil e India los principales productores, y la siguiente década fue Sudáfrica. De la década de los sesentas a los ochentas, estos minerales se extraían principalmente en la mina de Mountain Pass en California que cerro en el 2002.

Es aquí cuando China tomo el control llegando a dominar más del 95% de la producción de TR, además de convertirse en el principal consumidor de estos minerales dejando atrás a Japón y Korea del sur.

Imágenes: embajadaabierta.com – abc.es

fuentes: miningfacts.org

La fiebre de oro Canadiense

El descubrimiento de depósitos de oro en el Cariboo, una región montañosa en Canadá, en 1860, y la realización inmediata de su importancia, son directamente responsables de la creación de la Provincia de British Columbia, Canadá. Más tarde, a principios de los década de 1930, las nuevas minas de oro y el descubrimiento de nuevas vetas ayudaron a rescatar a la provincia de la quiebra durante la Gran Depresión. Esta serie de minas siguen siendo productivas aún 150 años después de su descubrimiento.

El primer descubrimiento fue en 1859 en Horsefly River, seguido de descubrimientos en Keithley Creek y en Antler Creek en el año de 1860, esto propició el principio de la fiebre de oro en Canadá al siguiente año cuando se promocionaron estos descubrimientos. El año siguiente se descubrió otro depósito en Williams Creek lo que le dio a la fiebre un mayor impulso.

El desarrollo en la zona y la amplia migración de trabajadores género muchos poblados y los desarrolló, el más famoso de estos fue Barkerville, que hoy en día está preservado como una atracción turística que muestra la herencia de sus colonizadores. Otros pueblos importantes que se desarrollaron por esta época fueron Keithley Creek, Quesnel Forks, Antler, Richfield, Quesnelle Mouthy Horsefly.

La fiebre del oro de Cariboo fue la más famosa de todas las fiebre de este tipo en la Colonia Británica, tanto que hoy en día se cree erróneamente que es la razón para haber creado esta colonia que con el tiempo se convertiría  en la actual Canadá.

Vía: journals.hil.unb.ca
Imágenes: cariboogoldrush.com
bcheritage.ca