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El salar de Atacama (P2)

El más ligero de todos los metales, el litio, es el ingrediente clave de las baterías recargables que mantienen a los teléfonos celulares y computadoras portátiles zumbando. Chile es la Arabia Saudita del litio. De acuerdo con el Servicio Geológico de EE.UU., este único y antiguo lago contiene el 27% de la base de reservas en el mundo del ligero metal.

Hasta hace poco el litio era un producto de menor importancia, que se utiliza en pequeñas cantidades por los fabricantes de vidrio, la grasa y los medicamentos estabilizadores del ánimo. Sin embargo, la demanda se ha disparado en los últimos años, conforme los celulares se han convertido en productos básicos de la clase media. Entre 2003 y 2007, la industria de las baterías ha duplicado su consumo de carbonato de litio, el ingrediente más utilizado en los productos a base de litio.

La bonanza de litio puede estar apenas comenzando. Las baterías de litio son parte integral de los planes de la industria del automóvil para dejar de depender de los combustibles fósiles. El muy esperado Chevrolet Volt,un coche híbrido que fue programado para debutar en el 2010, usa una batería de iones de litio junto a un motor de gasolina de 1.4 litros. Mercedes lanzó una versión híbrida de su sedán Clase S en 2009 basada igualmente en la tecnología de iones de litio para producir el kilometraje superior. Nissan está trabajando con NEC a las baterías de iones de litio producir en masa para los híbridos, con la esperanza de batir a 65.000 por año. Pero el que más destaca sin duda es el Tesla, un auto nuevo y únicamente eléctrico que gano el premio de carro del año en 2013.

Vía: forbes.com

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El salar de Atacama. (P1)

La gasolina hizo del petróleo uno de los recursos más importantes del mundo. El carro eléctrico podría hacer lo mismo para las reservas mundiales de Litio, el tercer elemento de la tabla periódica.

A mil kilómetros al norte de Santiago Chile, se encuentra uno de los terrenos más extremos de todo el planeta, el Salar de Atacama. En este antiguo lecho de un lago que se secó hace milenios, se encuentra una de las condiciones más extremas de la tierra, la sequedad. Este es el punto más seco de toda la tierra, por lo que nada crece ahí, ya que en promedio cae menos de 30 milímetros de agua al año. La cordillera de los andes detiene cualquier humedad que provenga del mar, y su gran altitud se combinan para producir un lugar donde la exposición al sol por unos minutos es capaz de quemar la piel.

Los asentamientos humanos tienden a alejarse del Salar de Atacama, y nadie lo habitaría si no fuera por la preciosa salmuera que brota 40 metros por debajo de su superficie. La primera vez que se bombea fuera de la tierra, la salmuera se parece al lodo o a la nieve manchada de tierra, del tipo que se acumula en las aceras de cualquier ciudad después de una nevada seguida de una lluvia. Pero cuando se deja secar bajo el sol del desierto, el agua de la salmuera se evapora lentamente, dejando atrás una capa mineral amarillenta que podría ser fácilmente confundido con aceite de oliva.

Esta solución de grasa produce la sustancia que hace posible la vida moderna: el litio.

Vía: forbes.com

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