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Pros y cons del uso del agua en las minas.

Los impactos negativos de la contaminación del agua

El agua contaminada con altas concentraciones de metales, minerales de sulfuro, sólidos disueltos, o sales puede afectar negativamente a la calidad del agua superficial, los ecosistemas acuáticos y la calidad de las aguas subterráneas. Los impactos en la vida acuática pueden incluir aumento de la mortalidad, problemas de salud o problemas reproductivos, y una reducción en el número de especies presentes. Pueden ocurrir impactos sobre la salud humana, donde la calidad de los suministros de agua utilizada para el riego, la bebida, y aplicaciones industriales se ve afectada. La contaminación del agua puede resultar en una necesidad de tratamiento del agua o la adopción de una fuente de agua diferente. Los programas de vigilancia ambiental y estrategias de gestión del agua se utilizan cada vez más, por las empresas mineras grandes y medianas de todo el mundo para evaluar y minimizar los impactos de la contaminación del agua.

Usos beneficiosos del agua de la mina

La mayoría de los desechos de la mina son inertes o benignos, y por lo tanto es poco probable que contaminen el agua. Hay una serie de casos en los que se considera que el agua de la mina es de calidad suficiente para requerir poco o ningún tratamiento antes de que se libere en el medio ambiente. Shibdon Pond en Inglaterra es un ejemplo donde el drenaje de una mina de carbón abandonada ha apoyado el desarrollo de un pantano, que es ahora el hogar de un ecosistema floreciente. El agua tratada proveniente de una mina ha sido utilizada como una fuente de agua potable adicional en África y en Inglaterra. Además, los metales disueltos en algunas aguas de mina son lo suficientemente valioso para ser extraídos y generar un beneficio. Las aguas de minas ricas en hierro se han utilizado en plantas de tratamiento de agua para eliminar otros contaminantes, y las aguas de mina mineralizadas se utilizan de vez en cuando en los balnearios.

Fuentes miningfacts.org

Imágenes: hruschka.com i1.ytimg.com

Depositos de Relave Submarinos

La solución actual para el manejo de desechos tóxicos es la figura del Relave (tailing) donde los productos de desecho son acumulados para que se vayan filtrando por sí solos, de aquí se recupera el agua utilizada en el proceso de minería. Conforme se van asentando, se estratifican. Es muy importante controlar las filtraciones que puedan tener ya que una apertura en el dique de relave puede causar severos problemas ambientales y de salud.

Es por esto que muchas compañías están optando hoy en día por lo que se conoce como Submarine Tailings Disposal, osea lugares de relave submarinos, que consiste en desechar los materiales a través de tuberías en el subsuelo marino. Según está compañías el submarine tailings disposal (STD) es una solución mejor a sus contrapartes terrestres, ya que no presentan los mismos riesgos de escurrimiento. En especial en zonas como el pacífico oriental, donde los terremotos son comunes y no hay suficiente lugar para acumulaciones en tierra. Además es un área con gran necesidad de tierra de cultivo y una alta precipitación por lluvia, lo que hace los relaves aún más vulnerables al colapso.

En los sistemas modernos de STD las compañías mineras claman que el proceso depositar los relaves en zonas del mar profundas donde hay poco oxígeno, haciendo menos viable la formación del ácido sulfúrico y también es menos probable la filtración de metales líquidos u otros desechos tóxicos. Además, las compañías mineras argumentan que en estas zonas no existe una gran abundancia de vida marina y en especial no forman parte de la cadena alimenticia humana.

Imágenes: tailings.info sciencenordic.com

El precio del oro, La Rinconada

La lotería más implacable puede ser a la que los mineros y sus familias se enfrentan tratando de sobrevivir en un lugar tan peligroso y despojados. La esperanza de vida en La Rinconada, en Perú, es de apenas 50 años, 21 años menos que el promedio nacional. Además de ser la ciudad habitada con mayor altitud en el mundo, a más de 5000 metros sobre el nivel del mar, La Rinconada basa toda su economía en la mina de oro aledaña. El sistema de pago es muy cruel, ya que los mineros trabajan para la Corporación Ananea, que no les paga durante treinta días, y en el día treinta y uno les permite llevarse todo el mineral que puedan cargar. Que este mineral tenga oro o no es cosa de suerte.

Los accidentes mortales en estas minas son comunes, a menudo causados por explosivos crudos manejados por los mineros inexpertos o ebrios. Si la explosión no te mata, las emanaciones de monóxido de carbono pueden. Perú tiene leyes estrictas que rigen la seguridad en las minas, pero hay poca supervisión en La Rinconada. “De las empresas mineras, 200 aquí, sólo cinco ofrecen el conjunto completo de equipo de seguridad obligatorio”, dice Andrés Paniura Quispe, un ingeniero de seguridad que trabaja con una de las pocas empresas que mantiene altos estándares, pero todavía requieren que los mineros compren sus propios equipos.

Los mineros sobrellevan al toque de tambor de la muerte con un fatalismo reflexivo. El diciendo- “Al labor me voy, no sé si volveré”.  Una muerte en la mina, de hecho, se considera un buen augurio para los que se quedan. Los sacrificios humanos, practicados en los Andes durante siglos, todavía se consideran la forma más alta de ofrenda a la deidad de la montaña. De acuerdo con las creencias locales, el proceso químico mediante el cual la montaña absorbe un cerebro humano trae mineral de oro cerca de la superficie, por lo que es más fácil de extraer.

Fuentes: ngm.nationalgeographic.com

Imágenes: 4.bp.blogspot.com .albertgonzalez.net

Ventilación y la OMSHR

La oficina de investigación de seguridad y salud en minas, OMSHR por sus siglas en inglés (Office of mine safety and health research) ha desarrollado modelos para predecir las emisiones de metano en las minas subterráneas de carbón y los efectos de las diversas técnicas para el ventilado de este gas así como sus tasas de emisión. Además, se han utilizado modelos de ventilación para investigar los efectos de paneles más grandes y de mayores tasas de producción para verificar los diseños de los sistemas de purga de aire y de ventilación para controlar las grandes acumulaciones de metano en todas las zonas de las minas.

La OMSHR también llevó a cabo pruebas de campo subterráneas para identificar las rutas de flujo de aire en las partes inaccesibles de una extracción de tajo largo y su sistema de purga asociada. Este trabajo proporciona conocimiento crítico sobre el movimiento del gas metano y el flujo de aire, en particular en la esquina del portón trasero del frente largo, durante las diversas fases de la extracción del material. Por último, se utilizó la supervisión de eventos de desgasificación de una gran masa gutiforme de sellado para determinar las tasas de fuga de sellado y los cambios en las concentraciones de gases en el aire de ventilación durante los períodos de baja presión barométrica.

 La investigación demostró que el movimiento de aire de ventilación y el gas metano a través de una red de ventilación de purga de frente largo puede variar significativamente dependiendo de la configuración de la red. Una purga utilizando un diseño de desplazamiento para manejar diferentes longitudes del panel fue capaz de mantener la purga y las vías respiratorias con continuidad y mantener las concentraciones de metano a niveles seguros aún cuando la longitud del panel de tajo largo cambió. Sin embargo, el uso de este diseño puede aumentar en gran medida la complejidad del sistema de ventilación.

Fuentes: omshr.com

Imágenes: cdc.gov cdc.gov

Ventilación y gases nocivos

Podrá parecer algo obvio, pero uno de los principales aspectos de riesgo en una mina es la calidad del aire. Desde antaño se cuenta la historia de cómo los antiguos mineros solían tener un canario de mascota dentro de las minas, la idea era que los gases nocivos matarían primero al canario dándoles una señal de aviso a los mineros. Esto se debe a que los gases mortales rara vez tienen olor, como el metano o el monóxido de carbono.

Otro problema de salud y seguridad lo pone la acumulación de gases explosivos, como el metano en trabajos de minería de carbón, donde es uno de los mayores riesgos. El sistema de ventilación de una mina está diseñado para diluir y prevenir estas acumulaciones. Sin embargo esto posee sus retos, ya que estos gases suelen ser más pesados que el aire, entonces si no se bombean bien pueden regresar a acumularse en las partes bajas de la mina, y también los tipos de mina a veces no dan buena cuenta para una vía de escape natural o artificial de gases nocivos.

Uno de los principales retos es en el tipo de perforación de pared larga, que utiliza ciertos mecanismos de ventilación, pero en la parte final de la pared es donde las acumulaciones pueden ocurrir ya que ese lado se encuentra sellado y los sistemas usuales de ventilación no son suficientes. Además existe el riesgo constante de cambios atmosféricos entre diferentes zonas de la mina que cuando interactúan con lugares aislados pueden poner una mayor presión en los sistemas de ventilación si estos no están preparados para lidiar con la carga.

Fuentes: cdc.gov

Imágenes: cannockchasedc.gov.uk upload.wikimedia.org upload.wikimedia.org