China y el carbón australiano

La dependencia del gigante oriental al carbón es bien conocida, ya que desde 1988 excede las mil millones de toneladas de importación. Una gran parte de este carbón proviene de Australia y es utilizado como combustible para las empresas generadoras de energía eléctrica. Casi el 70% de la energía en China proviene de esta fuente y con el proyecto de reducir esto a 65% para el 2017 las empresas de carbón australianas están en dificultades. Aún más debido a que el negocio del carbón en australia ya estaba débil.

Xstrata Coal y BHP Billiton despidieron en 2012 a 600 y 300 trabajadores respectivamente después de cerrar la mina de carbón de Gregory Crinum en Queensland. Esto sólo aumenta el déficit laboral del sector que ya va en 10 mil trabajadores desde el 2011.

Recientemente el gobierno chino anunció que iba a imponer un impuesto al carbón australiano, tal vez como venganza historica, lo que iba a ser un golpe devastador para la economía de la región y el sector minero. Sin embargo debido a que se esta tratando de cerrar las negociaciones entre Canberra y Beijing para la creación de un FTA (free trade agreement, tratado de libre comercio) que generará más de $132 mil millones de dólares. Después de diez años de negociación se están presionando para tenerlo listo antes de que termine el año. A pesar del supuesto impuesto del tres por ciento que no sufren sus principales competidores en Indonesia ya que este forma parte del Tratado del sudeste asiático.

Fuentes:  mining.com

Imágenes: china-consult.com.au media.economist.com

African Potash descubre veta nueva en el congo

Las acciones de la empresa subsahariana de African Potash (LON: AFPO) subieron más del 5% el martes después de que la minera anunció que ha atravesado múltiples vetas de potasa en el segundo hoyo de perforación de exploración en su proyecto de potasa de Lac Dinga, en la República del Congo.

El último agujero de perforación, que se completó en uno de los dos lugares de destino, interceptó una veta de sal de potasio de 112 m de espesor, que confirmó la extensión lateral de la sal y potasa, en una forma de mineralización típica de la cuenca costeras del Congo.

El Presidente ejecutivo de la compañía, Edward Marlow, dijo que la intersección con éxito de múltiples vetas de potasa en Lac Dinga era un “respaldo excepcional” para el concepto de la exploración de África en busca de potasa y que soporta su confianza en que el proyecto tiene el potencial para albergar una mina de potasa comercial a gran escala .

Lac Dinga se encuentra en una zona altamente prospectiva. Se encuentra junto a la licencia Sintoukola en poder de Elemental Minerals Limited (ASX, TSX: ELM) y la licencia de Makola de Recursos Evergreen Holdings.

Además de demostrar el valor potencial de Lac Dinga, African Potash planea identificar otros proyectos en la zona para establecer una sólida cartera de activos de potasio altamente prospectivos.

África es uno de los mercados más importantes para los abonos minerales, que tiene el potencial para aumentar el valor de su producción agrícola anual de $ 280,000 millones en 2010 a $ 500 mil millones en 2020, según el Banco Africano de Desarrollo (BAD).

Fuentes: africanpotash.com

Imágenes:  miningne.ws – upload.wikimedia.org

 

Tratamiento químico del mineral de estaño

Las principales técnicas utilizadas para concentrar los minerales de estaño son la evaluación del mineral, métodos de gravedad húmedos y secos, y la separación magnética y electrostática. La cantidad de tratamiento que se necesita depende de la concentracion del mineral y el tipo de depósito y contaminación que pueda tener.

Una vez se ha obtenido un concentrado de estaño de la pureza requerida, se envía a la fundición que la convierte en metal de estaño. En términos simples, la fundición de óxido de estaño corresponde a la reacción:

            SnO2 + C à Sn + CO2

en el que el estaño se mezcla con carbono y se calienta en un horno para producir el metal de estaño fundido. Muchas de las impurezas no deseadas se eliminan en la escoria durante este proceso. Cualquiera de las impurezas restantes se tratan en la etapa de refinado (por ejemplo, mediante el calentamiento bajo condiciones particulares en una caldera de hierro fundido, o mediante la refinación electrolítica), donde finalmente, el estaño refinado de la pureza deseada se moldea en lingotes para la venta. Antiguamente la mayor fundición de estaño se realizaba en los países industrializados, pero desde la década de 1950 ha habido una tendencia creciente para que el estaño se funda en su país de origen.

Las empresas que lideran la producción son Yunnan Tin, de China con 61 mil toneladas de producción en el 2007 seguida de PT Timah, de Indonesia con 58 mil toneladas. China cuenta con cinco de las diez principales empresas de producción de este plateado metal.

Fuentes: itri.co.uk

Imágenes:  berritzen.com 3.bp.blogspot.com

Métodos de extracción de estaño

Existen cuatro métodos principales para la extracción del estaño:

Minería subterránea: Donde la vena de depósitos se recuperan por la minería subterránea este, acceso normalmente se realiza a través de la excavación de pozos verticales o inclinados con túneles horizontales que se cruzan las venas en ángulo recto donde el mineral puede estar expuesto. El mineral extraído se carga en camiones y se lleva a la planta de separación para el procesamiento y la concentración.

Dragado: el dragado de cubeta es un método importante para la minería de depósitos aluviales que se producen por debajo del nivel del agua. Las dragas son grandes plantas procesadoras flotantes que se mueven hacia adelante y atrás sobre la superficie de aguas poco profundas o estanques artificiales de excavación de sedimentos por medio de una cadena sin fin de cangilones. El mineral de estaño se concentra a bordo y luego es llevado a tierra a vertirse en cobertizos para su tratamiento final.

Bombeo de grava: las arenas ricas en Estaño se lavan lejos de las caras verticales de minas a cielo abierto, dirigiendo sobre ellos un chorro de alta potencia de agua. El agua transporta las partículas de arena, barro y mineral de estaño a un área del sumidero central donde son aspirados y elevados a las cajas de esclusa por la bomba de grava. La Casiterita se asienta en el fondo y se remueve haciendo pasar agua de limpieza por las cajas de compuertas que barre los materiales no deseados. El material obtenido puede requerir una mayor concentración y tratamiento.

La minería a cielo abierto: El mineral se extrae utilizando palas mecánicas, excavadoras o mano de obra en lugar de métodos hidráulicos. Este método se utiliza mucho menos ampliamente.

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Proceso de obtención del estaño

El estaño es uno de los metales más antiguos conocidos por el hombre. Fue la aleación de estaño con cobre para hacer bronce el que marcó uno de los descubrimientos del hombre prehistórico más significativos, utensilios habilitados, armas y decoraciones fueron formados por primera vez con un material que era muy superior a la piedra. Por la época romana, el estaño estaba siendo ampliamente utilizado tanto en bronces y en otras aplicaciones, como para recipientes de cobre estañado. Más adelante, una alta proporción de la lata usada en el mundo civilizado se extraía en Cornwall, y esto continuó hasta el siglo 19. Hoy en día la mayoría de estaño se extrae en los países en desarrollo y la producción está dominada por dos países, China e Indonesia, que representan más del 70% de la producción minera mundial. Los otros grandes productores son Perú, Brasil, Bolivia, Australia y Malaysia.

Con mucho, el mineral de estaño económicamente más importante es la casiterita, un óxido que ocurre naturalmente con el SnO2 fórmula química de la que se obtiene prácticamente todo el estaño utilizado en todo el mundo. En su mayor parte, los minerales de estaño están restringidos en su ocurrencia primaria en cuerpos mineralizados relativamente estrechos o venas asociadas con granito o rocas de composición granítica. Reservas comercialmente valiosos de minerales de estaño se encuentran con frecuencia como depósitos secundarios o de placer. La meteorización y la erosión de la roca hospedante y las venas de estaño dan como resultado la concentración de la comparativamente pesada casiterita en los depósitos aluviales conservado lechos de arroyos.

Imágenes: 4.bp.blogspot.com mingaservice.com

Efectos de la salud relacionados con el estaño

Los enlaces que puede hacer el estaño con compuestos orgánicos son las formas más peligrosas para los humanos. Sin embargo a pesar de su peligro se aplican en gran número de industrias altamente relacionadas con el consumo humano, como la industria de la pintura, los dentífricos y las latas de conservas. También tiene un uso en la agricultura y en la creación de plásticos y pesticidas o inclusive en la producción de alimentos como la margarina.

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La sustancia a base de estaño más peligrosa para el organismo humano es el estaño trietílico, que tiene enlaces de hidrógeno relativamente cortos. Cuanto más largos sean más peligroso se vuelven y los humanos lo podemos absorber a través de la comida, la respiración o el contacto con la piel. La exposición a este metal puede producir irritaciones de ojos y piel, dolores de cabeza y de estomago, mareos, vómitos, falta de aliento y problemas renales. Si se continúa la exposición genera problemas psicológicos como depresión, así como daños hepáticos, disfunción del sistema inmune, daños cromosómicos, disminución en la producción de glóbulos rojos y en algunos casos graves daño cerebral generando ira, trastorno del sueño, olvido y dolor.

También se debe de considerar los efectos ambientales que puede producir la extracción y el uso irresponsable de este metal. En forma molecular pura o en forma de átomo único el estaño no es tóxico para ningún tipo de organismo. Si en cambio se combina en forma de compuestos orgánicos puede llegar a afectar mucho un ecosistema. Su principal problema es que los compuestos son muy persistentes y poco biodegradables.

Imágenes: static.consumer.es canafem.org.mx

Elementos: Estaño (Sn)

Continuando con nuestra exploración de los elementos químicos llegamos al estaño, o Tin en inglés, que con un peso atómico de 50 tiene el símbolo químico Sn. Sus características físicas son que es un metal plateado maleable y que no se oxida fácilmente, además esto lo hace muy resistente a la corrosión y por eso se utiliza en muchas aleaciones para proteger otros metales.

Bajo ciertas condiciones genera un fenómeno conocido como la peste del estaño, una característica muy particular de este elemento químico. Se dice que tiene sensibilidad a bajas temperaturas, y si es expuesto a estás se “enferma” y en lugar de blanco se convierte en un metal de color gris, y aumenta significativamente de volumen, alrededor de un 25%. Después de esto comienza a desmenuzarse y se convierte en polvo. Esta enfermedad se debe a que el estaño tiene dos formas alotrópicas, el estaño alfa, es gris en forma de polvo no metálico y semiconductor de estructura cúbica y estable a temperaturas bajas y el estaño beta, que es de color blanco, es buen conductor, tiene estructura tetragonal y es estable a temperaturas altas.

Dentro de sus usos principales se utiliza en aleaciones como protector de cobre y hierro y de diversos metales en especial en la fabricación de latas de conserva. Así también como para disminuir la fragilidad del vidrio. También se pueden utilizar sus compuestos para fungicidas, tintes dentifricos y pigmentos. De sus aleaciones más famosas está el bronce, que es una aleación con cobre que género una de las etapas de desarrollo de la humanidad. Se utiliza en la fabricación del vidrio para poder hacer láminas delgadas en lugar de tubulares, esta método popularizó el uso del vidrio justo a tiempo para la revolución industrial.

Fuentes: monografias.com lenntech.es

imágenes: periodictable.com cde.3.elcomercio.pe

Mark Perry analiza la apuesta Simon/Ehrlich

Algunos han señalado que la suerte puede haber sido un factor en la victoria de Simon, y que la elección de comienzo o fin de los tiempos para que la apuesta podría fácilmente haber oscilado cosas de otra manera, un hecho que el propio Simon reconoció. Pero más recientemente, el economista Mark Perry miró a la tendencia general para el índice de materias primas Dow Jones-AIG-1934-2013, y esa tendencia es claramente uno de descenso de los precios, y su tendencia es muy clara:

“Julian Simon: más razón que suerte” en la famosa apuesta de 1980 de Simon-Ehrlich en los precios ajustados a la inflación de cinco productos (níquel, cobre, cromo, estaño y tungsteno) en la década de 1980-1990. Pablo usó datos de precios actualizados para los cinco productos básicos en 2010, y el economista Mark Perry llegó a la conclusión de que:

“Va a sorprender a nadie que la rentabilidad de la apuesta fue altamente dependiente de su fecha de inicio. Simon ofreció apostar a cualquiera en cualquier línea de tiempo mayor que un año, y en cualquiera de los productos básicos, pero la apuesta en sí era más de una década, 1980-1990. Si ha iniciado la apuesta un año durante la década de 1980 Simon ganó ocho de los diez años de inicio. Durante la década de 1990 las cosas cambiaron, sin embargo, con Simon ganando en cuatro años de inicio y Ehrlich ganando seis – 60% del tiempo. Y si extendemos la apuesta en la década actual, teniendo Simon en su palabra de que él estaba dispuesto a apostar a cualquier período de un año mínimo, Ehrlich ganó cada apuesta puesta en el año en la década de 2000. Parece que será un perfecto diez de diez para Simon sobre Ehrlich “.

fuentes: aei-ideas.org

imágenes: aei-ideas.org

La apuesta sobre el fin de los metales

Esto parece un momento oportuno para contar la historia de Paul Ehrlich y Julián Simón, que propusieron una famosa apuesta en 1980, Paul Ehrlich, autor de la bomba demográfica era un conocido biólogo (y ambientalista pionero) con una imagen malthusiana de mundo (la idea de que mientras las poblaciones crecen exponencialmente el acceso a los recursos crece aritméticamente y que deben existir limitantes a esto). Ehrlich estaba convencido de que la humanidad estaba agotando rápidamente su acervo de recursos naturales, y podría comenzar a experimentar la escasez y que es acompañada por los altos precios en el futuro cercano. Julian Simon fue un economista que cree que el ingenio humano siempre es capaz de encontrar sustitutos y que la variación de precios llevaría a nuevos descubrimientos, por lo tanto, lo que nos impide quedarse sin recursos.

Los dos hombres apuestan sobre el precio futuro de un grupo de materias primas (metales). Si los precios suben en diez años, la tesis de Ehrlich se considera más correcta y entonces ganaría la apuesta. Si los precios de los commodities bajan en esos mismos diez años, Simon ganaría la apuesta. Ehrlich eligió los cinco productos de que estaba seguro de que se agote, y por lo tanto se vuelven más caros en una década: cromo, cobre, níquel, estaño y tungsteno. Una apuesta de $ 200 fue colocada en el valor futuro de cada uno de los productos básicos. Diez años más tarde, ajustado a la inflación, el precio de los metales había caído como grupo, y cada uno de los metales en el grupo también había bajado de precio de forma individual. Simon ganó la apuesta, y el resto es historia.

Imágenes: static.seekingalpha.com i90.photobucket.com

Fin de los recursos minerales

Nos estamos acabando todo? Es posible que minemos los recursos de manera tan rápida que nos vayamos a quedar sin reservas explotables? Al parecer según los estimados actuales en el 2050 nos acabaremos el petróleo, el gas natural en el 1075 y ya no habrá más uranio para el 2080. En cuanto al carbón todavía queda mucho por explorar y quemar, si todo sigue de manera constante tendremos carbón para el año 2136. El problema no son los hidrocarburos sino los metales y otros elementos de los que aún no hemos encontrado más reservas. De acuerdo a ciertos estimados el antimonio será el primero en agotarse, con una producción actual que nos llevará a minarlo todo para dentro de diez años. De cerca le siguen el zinc, el plomo y el oro que se terminaran para el año 2030. La plata y el iridio se terminaran cinco años después.

Esto plantea severos problemas económicos ya que dadas las reglas del mercado de la oferta y la demanda los precios tenderán a dispararse en cuanto se empiece a notar la escasez.

Obviamente estás fechas de expiración tienen ciertas contingencias, sobretodo en un periodo de stasis en el mercado donde los precios no cambian y no se encuentran nuevos yacimientos.  Esto depende ampliamente del valor de los minerales, y su limitante en cuanto a viabilidad de exploración y extracción. Mientras más valioso se vuelva un mineral más rentable se vuelve su extracción de yacimientos que no tienen la densidad necesaria o se encuentran en zonas o profundidades no deseables para la extracción. Exactamente como le esta sucediendo al oro en el mercado actual, donde nuevas técnicas se están aplicando a yacimientos antes considerados como no viables para la extracción del dorado metal.

Imágenes: thehigherlearning.com – sourceable.net

Mineria y Construcción Industrial